L’auteur de cet article est Fiona Amery, doctorante en histoire et philosophie des sciences à l’Université de Cambridge.

C’est une question qui a intrigué les observateurs pendant des siècles : les fantastiques jeux de lumière verte et cramoisie des aurores boréales produisent-ils un son perceptible ?

Invoquées par l’interaction des particules solaires avec les molécules de gaz dans l’atmosphère terrestre, les aurores se produisent généralement près des pôles terrestres, là où le champ magnétique est le plus fort. Les rapports d’aurore faisant du bruit, cependant, sont rares – et ont été historiquement rejetés par les scientifiques.

Mais une étude finlandaise en 2016 a affirmé avoir finalement confirmé que les aurores boréales produisent vraiment un son audible à l’oreille humaine. Un enregistrement réalisé par l’un des chercheurs impliqués dans l’étude a même affirmé avoir capturé le son émis par les lumières captivantes à 70 mètres au-dessus du sol.

Pourtant, le mécanisme derrière le son reste quelque peu mystérieux, tout comme les conditions qui doivent être remplies pour que le son soit entendu. Mes recherches récentes examinent les rapports historiques sur le son auroral pour comprendre les méthodes d’enquête sur ce phénomène insaisissable et le processus permettant d’établir si les sons rapportés étaient objectifs, illusoires ou imaginaires.

Revendications historiques

Le bruit auroral a fait l’objet d’un débat particulièrement animé au cours des premières décennies du XXe siècle, lorsque des récits d’établissements situés à travers les latitudes septentrionales ont rapporté que le son accompagnait parfois les jeux de lumière fascinants dans leur ciel.

Des témoins ont parlé d’un bruit de crépitement, de sifflement ou de sifflement silencieux, presque imperceptible, lors d’expositions d’aurores boréales particulièrement violentes. Au début des années 30, par exemple, des témoignages personnels ont commencé à affluer dans Les nouvelles des Shetland, l’hebdomadaire des îles Shetland subarctiques, comparant le son des aurores boréales à un « bruissement de soie » ou à « deux planches se rejoignant à plat ».

Ces récits ont été corroborés par des témoignages similaires du nord du Canada et de la Norvège. Pourtant, la communauté scientifique était loin d’être convaincue, d’autant plus que très peu d’explorateurs occidentaux ont affirmé avoir eux-mêmes entendu les bruits insaisissables.

La crédibilité des rapports de bruit auroral de cette époque était intimement liée aux mesures d’altitude des aurores boréales. On considérait que seuls les écrans qui descendaient bas dans l’atmosphère terrestre seraient capables de transmettre un son pouvant être entendu par l’oreille humaine.

Le problème ici était que les résultats enregistrés au cours de la deuxième année polaire internationale de 1932-3 ont révélé que les aurores avaient le plus souvent lieu à 100 km au-dessus de la Terre, et très rarement en dessous de 80 km. Cela suggérait qu’il serait impossible que le son discernable des lumières soit transmis à la surface de la Terre.

Illusions auditives ?

Compte tenu de ces résultats, d’éminents physiciens et météorologues sont restés sceptiques, rejetant les récits de sons aurores et d’aurores très basses comme des histoires folkloriques ou des illusions auditives.

Sir Oliver Lodge, le physicien britannique impliqué dans le développement de la technologie radio, a commenté que le son auroral pourrait être un phénomène psychologique dû à la vivacité de l’apparence de l’aurore – tout comme les météores évoquent parfois un sifflement dans le cerveau. De même, le météorologue George Clark Simpson a fait valoir que l’apparition des aurores basses était probablement une illusion d’optique causée par l’interférence des nuages ​​bas.

Néanmoins, le plus grand scientifique auroral du 20e siècle, Carl Størmer, a publié des récits écrits par deux de ses assistants qui ont affirmé avoir entendu l’aurore, ajoutant une certaine légitimité au grand volume de rapports personnels.

L’assistant de Störmer Hans Jelstrup a déclaré avoir entendu un « sifflement faible très curieux, distinctement ondulatoire, qui semblait suivre exactement les vibrations de l’aurore », tandis que M. Tjönn ressenti un son comme « herbe en feu ou embruns ». Aussi convaincants que puissent être ces deux derniers témoignages, ils n’ont toujours pas proposé de mécanisme par lequel le son auroral pourrait fonctionner.

Son et lumière

La réponse à ce mystère persistant qui a par la suite recueilli le plus de soutien a été suggérée pour la première fois en 1923 par Clarence Chant, un astronome canadien bien connu. Il a fait valoir que le mouvement des aurores boréales modifie le champ magnétique terrestre, induisant des changements dans l’électrification de l’atmosphère, même à une distance importante.

Cette électrification produit un son crépitant beaucoup plus près de la surface de la Terre lorsqu’elle rencontre des objets au sol, un peu comme le son de l’électricité statique. Cela pourrait avoir lieu sur les vêtements ou les lunettes de l’observateur, ou éventuellement dans les objets environnants, y compris les sapins ou le revêtement des bâtiments.

La théorie de Chant est bien corrélée avec de nombreux récits de son auroral, et est également étayée par des rapports occasionnels sur l’odeur d’ozone – qui aurait une odeur métallique similaire à une étincelle électrique – lors d’expositions d’aurores boréales.

Pourtant, l’article de Chant est passé largement inaperçu dans les années 1920, n’ayant été reconnu que dans les années 1970, lorsque deux physiciens auroraux ont revisité les preuves historiques. La théorie de Chant est largement acceptée par les scientifiques aujourd’hui, bien qu’il y ait encore un débat sur le fonctionnement exact du mécanisme de production du son.

Ce qui est clair, c’est que l’aurore fait, en de rares occasions, des sons audibles à l’oreille humaine. Les rapports étranges de craquements, de sifflements et de bourdonnements accompagnant les lumières décrivent une expérience audible objective – pas quelque chose d’illusoire ou d’imaginaire.

Échantillonnage du son

Si vous voulez entendre les aurores boréales par vous-même, vous devrez peut-être passer un temps considérable dans les régions polaires, étant donné que le phénomène sonore ne se présente que dans 5 % des manifestations aurorales violentes. On l’entend aussi le plus souvent au sommet des montagnes, entouré de quelques bâtiments seulement – ​​ce n’est donc pas une expérience particulièrement accessible.

Ces dernières années, le son de l’aurore a néanmoins été exploré pour sa valeur esthétique, inspirant des compositions musicales et posant les bases de nouvelles façons d’interagir avec ses signaux électromagnétiques.

Le compositeur letton riks Ešenvalds a utilisé des extraits de journaux de l’explorateur américain Salle Charles et l’homme d’État norvégien Fridjtof Nansen, qui ont tous deux affirmé avoir entendu les aurores boréales, dans sa musique. Sa composition, Northern Lights, entremêle ces rapports avec la seule chanson populaire lettone connue racontant le phénomène sonore auroral, chantée par un solo de ténor.

Ou vous pouvez également écouter les signaux radio des aurores boréales à la maison. En 2020, un programme radio de la BBC 3 a reprogrammé les enregistrements radio à très basse fréquence des aurores sur le spectre audible. Bien qu’elles ne soient pas identiques à la perception des bruits audibles produits par les aurores boréales en personne au sommet d’une montagne enneigée, ces fréquences radio donnent une impression impressionnante de la nature transitoire, fugace et dynamique des aurores.

Cet article est republié à partir de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l’article original.

Source : La conversation / #NorwayTodayTravel

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