Ce soir, lorsque Arsenal se rendra à l’Etihad pour ce qui pourrait bien être le match décisif de la campagne de Premier League de cette année, il n’y aura pas beaucoup de restaurants qui prendront des réservations à Bergen, ni de spectacles qui se joueront dans des théâtres pleins à Oslo. Car la Norvège va s’arrêter. C’est un pays qui ne s’intéresse pas seulement à l’issue de la course au titre de cette année. C’est un pays qui en est obsédé.

« Il n’est pas exagéré de dire que City et Arsenal ont été la plus grande nouvelle de l’année en Norvège », déclare Davy Wathne, le célèbre ancien présentateur de la télévision norvégienne, le Des Lynam de son pays. « C’est énorme, plus important que l’Ukraine.

En fait, ajoute-t-il, c’est plus qu’une nouvelle. C’est une affaire personnelle. Car au centre de la course au titre se trouvent les deux meilleurs joueurs norvégiens : Erling Haaland de City et Martin Odegaard d’Arsenal.

« Avoir les personnages principaux de la Premier League ne nous est jamais arrivé auparavant », déclare Wathne. « Bien sûr, Ole Gunnar Solskjaer était grand, mais il était périphérique. Nous n’avons jamais eu de Norvégiens avec un tel statut.

Et en Norvège, cela signifie tout. En effet, ce pays est depuis longtemps fasciné par le football anglais. Chaque week-end, des milliers de Norvégiens prennent l’avion pour assister aux matches. Le samedi après-midi, les bars et les pubs sont remplis de locaux qui regardent la Premier League en direct.

« Cela a commencé en 1969 », explique Wathne à propos de la fascination nationale. « La télévision norvégienne a passé un accord avec la première division anglaise pour diffuser des matches en direct à 16 heures le samedi, 15 heures à votre heure. NTV était alors la seule chaîne, c’était la seule chose qui passait à la télévision. Pendant les sombres soirées d’hiver, vous pouviez regarder Mike Pejic à Stoke ou Frank Worthington à Birmingham. Je me souviens qu’au début, le journal de Bergen avait publié une photo de la circulation du samedi dans le centre-ville. Il n’y avait personne. Toute la ville était chez elle en train de regarder.