Principaux résultats

Un excès de mortalité non-COVID-19 a été observé en Norvège d’octobre 2021 à 2022 et a représenté cumulativement 3632 (46,9%) des 7744 décès nets en excès (ASMR 57,3, 40,7%). Cette hausse est principalement due à une augmentation des décès d’origine cardiovasculaire, représentant 44,6 % des surmortalités cumulées nettes (ASMR 56,6 %). L’absence d’augmentation saisonnière pendant l’hiver a été observée pour les démences et les maladies respiratoires en 2020 et 2021, ce qui s’est traduit par une mortalité cumulée nette inférieure aux prévisions pour les démences (N -6,8 % ; ASMR -13,1 %) et les maladies respiratoires (N -24,4 %, ASMR -31,5 %). Le nombre de décès par cancer était significativement mais marginalement plus élevé que prévu en 2022 (3,5 % de la surmortalité nette, ASMR 2,3 %). Sur l’ensemble de la surmortalité cumulative nette, COVID-19 était la cause la plus importante (N 51,1 %, ASMR 59,3 %). Les autres causes, y compris les causes externes, représentaient 32,2 % des surmortalités nettes (ASMR 32,8 %) entre mars 2020 et décembre 2022.

Limites

Les registres de santé des pays nordiques sont généralement considérés comme ayant une couverture élevée et contenant des informations fiables. Au cours des années observées dans le cadre de cette étude, le nombre de décès dans le registre norvégien des causes de décès sans cause connue a varié entre 577 et 1159, la plupart de ces résidents étant décédés à l’étranger et n’ayant pas envoyé de certificat de cause de décès au registre. Le nombre de causes de décès inconnues a diminué en 2021 et 2022, probablement en raison de la diminution du nombre de Norvégiens séjournant à l’étranger et, surtout, de l’introduction des certificats de décès électroniques. Entre mars 2020 et décembre 2022, il y a eu 602 décès de cause inconnue de moins que prévu. Comme le montre le tableau 5, il n’y a aucune indication de biais parmi ces cas, à l’exception du pays de décès. Nous pensons que si toutes les causes de décès étaient connues, la distribution des causes de la surmortalité présentée ici ne serait que marginalement différente.

L’utilisation des certificats de décès électroniques a augmenté tout au long de la période pandémique. La mortalité totale enregistrée, toutes causes confondues, n’en serait pas affectée, mais les médecins qui remplissent les certificats pourraient avoir tendance à choisir des causes de décès différentes lorsqu’ils utilisent le formulaire électronique plutôt que le formulaire papier. En effet, le médecin pourrait être incité à choisir certains diagnostics en raison d’un menu déroulant prédéfini et d’une présentation plus standardisée dans la solution en ligne. Sur le formulaire papier, les causes de décès étaient écrites sans options prédéfinies. On ne peut exclure que l’introduction du certificat de décès électronique ait eu un impact sur l’incidence enregistrée de certaines causes de décès, en particulier en 2021 et 2022.

Nous ne pouvons pas exclure que certaines causes de décès aient été sur- ou sous-représentées dans les certificats de décès reçus par le registre après l’extraction des données pour cette étude. Nous ne pensons pas que ces biais soient suffisants pour affecter nos principaux résultats.

Les informations sur le statut COVID-19 dans le registre sont limitées aux cas où il a été signalé comme une cause sous-jacente ou contributive du décès. Par exemple, nous ne disposons d’aucune information sur une infection antérieure au COVID-19 ou sur le statut vaccinal.

La pandémie elle-même peut avoir influencé la manière dont les médecins ont déterminé les causes de décès sur le certificat de décès. Par exemple, le COVID-19 peut avoir modifié le niveau de précision des causes respiratoires de décès.

On pourrait arguer que les prédictions basées sur des extrapolations à deux ou trois ans sont discutables. Néanmoins, les résultats de la validation présentés dans le Supplément 2 suggèrent que notre méthode fournit des prédictions fiables, même en étendant l’extrapolation à trois ans.Le déplacement de la mortalité est un défi général lors de l’analyse et de l’interprétation de la surmortalité. De 2010 à 2019, il n’y a pas eu d’écarts majeurs par rapport aux tendances de la mortalité en Norvège qui devraient influencer la mortalité en Norvège de manière significative au cours des années suivantes de la pandémie de COVID-19.

Interprétation

La surmortalité toutes causes confondues constatée ici en Norvège est du même ordre de grandeur, mais légèrement plus élevée que celle rapportée précédemment par l’Institut norvégien de santé publique (13). Cela se reflète également dans le fait que la réduction de l’espérance de vie en Norvège en 2022 a été la plus importante depuis la Seconde Guerre mondiale (1). Une surmortalité cardiovasculaire pendant la pandémie de COVID-19 a été observée aux États-Unis (14) et au Mexique (15). Dans les pays voisins, la Suède et le Danemark, il n’y a pas eu d’augmentation de la mortalité cardiovasculaire en 2020-2022 (16, 17). En 2020 et 2021, les décès dus à des maladies respiratoires non liées à la grippe COVID-19 ont été inférieurs aux prévisions en Suède.

Il est possible qu’un nombre important de décès enregistrés pour des maladies respiratoires autres que le COVID-19 aient été causés par des infections au SRAS-CoV-2 non détectées. Après la mi-2021, on a constaté une augmentation de la surmortalité due aux infections non COVID-19 et aux infections COVID-19. L’augmentation de la mortalité toutes causes confondues coïncide avec le relâchement des mesures anti-infectieuses, y compris le confinement, et avec une diminution des tests de routine du COVID-19. Une augmentation du nombre de décès pour cause inexpliquée a été observée aux États-Unis pendant les saisons grippales et pendant la pandémie de COVID-19 (18). Une certaine surmortalité due aux maladies cardiovasculaires et au cancer, ainsi qu’à « toutes les autres causes » comme causes sous-jacentes de décès, pourrait probablement être attribuée à l’ignorance involontaire de l’infection par COVID-19 par le personnel de santé. Il est également probable que la levée des restrictions en 2021 ait entraîné une propagation anormalement importante de nombreuses infections respiratoires dans une population particulièrement sensible après une longue période sans exposition à des agents infectieux.

De nombreuses personnes décédées de causes autres que le COVID-19 à la fin de la période d’observation de cette étude avaient probablement contracté une infection par le SRAS-CoV-2 plusieurs mois avant leur décès, qui n’avait apparemment aucun lien avec celui-ci. Le COVID-19 est une nouvelle maladie et, jusqu’à présent, on sait peu de choses sur les effets à long terme de l’infection sur l’évolution d’autres maladies chroniques. Le virus peut avoir des effets directs sur différents mécanismes physiopathologiques susceptibles d’entraîner une augmentation de la mortalité. Il est également probable que des effets indirects sur la mortalité générale, tels que l’augmentation péri- et post-infectieuse de la fragilité générale, de la malnutrition et de l’amaigrissement ou du syndrome long-COVID, aient contribué à l’augmentation de la mortalité due à plusieurs causes, y compris le cancer.

D’aucuns se sont inquiétés du fait que l’enfermement a entraîné un moindre recours aux soins de santé, ce qui a conduit à ce que des maladies qui auraient été découvertes autrement ne soient pas diagnostiquées, ce qui peut entraîner une augmentation de la mortalité. Cela pourrait expliquer en partie la réduction accélérée de plusieurs maladies cardiovasculaires en 2020 et 2021 selon le registre norvégien des maladies cardiovasculaires (19). Les consultations de suivi de routine pour les maladies chroniques ont pu être reportées ou annulées en raison de restrictions, ou les patients ont pu être réticents à s’y rendre par crainte d’une infection. Les soins aux diabétiques ont peut-être particulièrement souffert, car une augmentation de la mortalité due au diabète a été observée en Norvège (20) et ailleurs (21). Des études devraient être menées pour déterminer s’il existe un lien entre la sous-utilisation des services de santé et la surmortalité due à des causes autres que le COVID-19. Les chercheurs devraient également déterminer si les restrictions ont entraîné une détérioration des facteurs liés au mode de vie, tels qu’une activité physique moindre, une alimentation moins saine et même des problèmes sociaux et de santé mentale qui influencent la mortalité.

Certains se sont opposés à la vaccination de masse pendant la pandémie de COVID-19 en raison des inquiétudes suscitées par les effets nocifs potentiels de vaccins qui n’auraient pas été suffisamment testés. Il existe une concordance temporelle entre l’augmentation de la couverture vaccinale et l’augmentation de la surmortalité. Les données dont nous disposons ne nous ont pas permis de comparer la surmortalité chez les personnes vaccinées et non vaccinées. Les analyses préliminaires du Registre national de préparation au COVID-19 en Norvège (Beredt C19) ne montrent aucun signe d’augmentation de la mortalité chez les personnes âgées vaccinées (22).

Nous avons précédemment montré que, par rapport à la Suède, la Norvège présentait une ASMR plus faible pour les causes cardiovasculaires et plus élevée pour les causes respiratoires de décès entre 2010 et 2019 (23). Il est possible que certaines de ces différences ne s’expliquent pas entièrement par les différences de morbidité entre les pays. Il est concevable que les traditions diffèrent d’un pays à l’autre en ce qui concerne les causes de décès que les médecins ont tendance à indiquer sur le certificat de décès. L’introduction des certificats de décès électroniques peut avoir incité les médecins norvégiens à modifier leur façon de remplir les certificats de décès pour se rapprocher de la pratique suédoise.

L’absence de poussées saisonnières d’infections respiratoires au cours des hivers 2020/21 et 2021/22 a probablement contribué à un certain déplacement de la mortalité et donc à un nombre de décès plus élevé que prévu pour le reste de la période d’observation, mais cela ne peut pas tout expliquer.

Les décès surviennent souvent chez des personnes très âgées et multimorbides, et il peut être difficile de déterminer de manière fiable la cause sous-jacente du décès. Le fait que la mortalité due à la démence ait été inférieure aux prévisions peut s’expliquer en partie par la diminution du nombre de décès dus à des infections respiratoires pendant la période d’enfermement.

Généralisabilité

La généralisation de nos résultats à d’autres pays doit être envisagée à la lumière de plusieurs facteurs. Bien que les données du registre norvégien des causes de décès soient connues pour leur qualité et leur fiabilité, et qu’elles aient donc une excellente validité interne, il est essentiel de reconnaître que les taux de mortalité dus à COVID-19 en Norvège étaient relativement plus bas que dans de nombreux pays similaires. En outre, les variations dans l’intensité des tests, la couverture vaccinale et la rigueur des mesures de santé publique rendent les comparaisons entre pays moins évidentes. En outre, la composition de la population norvégienne en fonction de l’âge diffère de celle des autres pays. Par conséquent, bien que nos résultats fournissent des informations précieuses sur le contexte norvégien, il convient d’être prudent lorsqu’on les applique à des contextes présentant des profils démographiques et des stratégies de réponse à la pandémie distincts.