Mauvaise presse depuis des siècles : les Vikings étaient-ils pires que leurs voisins ? - 9

Les Vikings, semble-t-il, ont mauvaise presse depuis des siècles. Ouvrez n’importe quel livre d’histoire ou site Web et il sera plein d’histoires de pillage, de pillage, de violence et de viol. Bien que ces marins scandinaves aient pris la mer et aient attaqué une grande partie de l’Europe moderne, de la Russie et du Proche-Orient, étaient-ils vraiment si mauvais ? Les Vikings étaient-ils vraiment pires que les autres peuples qui vivaient dans les « âges sombres » relativement et anarchiques de l’Europe du VIIIe au XIe siècle ?

Une période difficile pour grandir…

Une grande partie des campagnes touristiques en Norvège, en Suède et au Danemark fait la promotion (et tire profit) des Vikings. Il s’agissait d’un peuple de marins, originaire de la péninsule scandinave, qui faisait des raids, faisait du commerce et s’installait dans de nombreuses régions d’Europe et au-delà. Du Canada à la Russie, de l’Islande à la Sicile, de nombreux villages, villes et cités ont un lien historique avec le fait d’avoir été attaqués ou colonisés par les Vikings ou d’avoir des liens commerciaux avec eux.

Le soi-disant « âge viking » a peut-être été fortement influencé par la chute de l’empire romain. De vastes étendues de populations se déplaçant, de la steppe eurasienne vers l’Europe, ont peut-être été l’un des facteurs de la chute de l’empire romain. La structure fortement formalisée et intégrée de l’Empire romain a été brisée en mille morceaux. C’est à cette période d’anarchie où il y avait peu ou pas d’autorité centrale ou de contrôle central que les Vikings ont d’abord émergé puis prospéré. En termes simples, les régions de France, d’Italie, d’Espagne ou d’Angleterre qui avaient auparavant des légions romaines n’avaient que des milices locales pouvant être assemblées.

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Pourtant, tout espoir n’était pas perdu. Au lieu d’une autorité centralisée comme l’Empire romain, de petits royaumes, principautés et États ont commencé à émerger. Charlemagne a fait beaucoup pour essayer de reproduire l’Empire romain en enchaînant une grande partie de ce qui est maintenant l’Europe occidentale sous son règne. Les villes ont commencé à émerger comme le lieu prédominant pour le commerce et lentement, les liens commerciaux romains ont recommencé à être parcourus.

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Zones d’influence viking : d’abord ils ont fait des raids, puis ils se sont installés. Photo : Wikipédia.com

Commerce et trésor

La raison exacte pour laquelle les peuples de la péninsule scandinave ont pris la mer, fait du commerce, fait des raids et se sont installés, du VIIIe au XIe siècle de notre ère, fait toujours partie d’une discussion académique animée et continue. Une théorie récente spécule que les hommes vikings non mariés pourraient avoir entrepris de rechercher des femmes comme épouses, esclaves ou les deux.

Il a peut-être également été pratique pour de nombreux dirigeants vikings d’envoyer un nombre important d’hommes, réduisant ainsi les risques de compétition sanglante. Non seulement l’envoi d’éventuels concurrents aurait-il été bénéfique pour n’importe quel chef ou roi viking local, mais l’acquisition par ces hommes (par le pillage) d’or, de butin et de trésors ne ferait que renforcer le pouvoir du souverain.

Certains liens commerciaux, qui avaient été gravement dévastés par la chute de l’Empire romain, avaient également recommencé à émerger. Les Vikings, de par leur position en Europe du Nord, étaient parfaitement placés pour exploiter le commerce terrestre lucratif d’Asie (pensez aux fourrures, aux épices et à l’argent), par exemple ce qui est la Russie d’aujourd’hui. En utilisant les rivières, les océans et les mers entourant le continent européen – et leurs chaloupes efficaces – ils ont pu établir des comptoirs commerciaux de Dublin à la rivière Don. Leur commerce comprenait le puissant empire byzantin, la puissance économique et militaire prééminente de l’époque.

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Arrivé en premier : une statue en l’honneur de Leif Eiriksson à l’extérieur de Hallgrímskirkja, une église paroissiale luthérienne de Reykjavík, en Islande. Eiriksson a été prétendu être le premier Européen en Amérique, des siècles avant Christophe Colomb. Photo : Simon & Vicki sur Flickr (CC BY-NC 2.0)

Ils sont venus, ils ont vu… Ils se sont installés

Un élément clé de l’ère viking était leur colonie et leur colonisation étendues. Nous savons déjà que les Vikings avaient établi une colonie de courte durée sur le continent nord-américain (à L’Anse aux Meadows, dans l’actuelle Terre-Neuve, Canada) environ cinq siècles avant Christophe Colomb arrivé en Amérique. Pourtant, ils étaient également responsables de la colonisation de l’Islande moderne, du Groenland, de vastes étendues d’Irlande, d’Angleterre et d’Écosse, tout en colonisant les îles Orcades et Shetland.

Les Vikings qui se sont installés à l’étranger étaient pour la plupart des familles impliquées dans le commerce ou l’agriculture. Les Vikings ont souvent fait d’abord des raids dans ces zones, mais sont ensuite revenus en grand nombre et sont devenus une partie intégrante des sociétés de ces endroits. L’exemple classique est la région du « Dane Law » en Angleterre. Une ligne diagonale s’étendant de la frontière actuelle de l’Angleterre avec l’Écosse à Londres a été tracée là où les colons vikings avaient d’abord fait des raids, puis se sont installés, puis ont absorbé des zones dans les communautés vikings. La présence viking se fait encore sentir avec de nombreux villages et villes anglais possédant des noms d’origine scandinave. Bien qu’ils aient fait des raids et terrorisés à l’origine, les Vikings sont rapidement devenus des agriculteurs et des marchands sédentaires.

Mauvaise presse depuis le IXe siècle

Le stéréotype des Vikings assoiffés de sang, apparaissant sur les chaloupes, pillant, pillant et violant des habitants innocents dans toute l’Europe a été encouragé depuis le 9ème siècle de notre ère. Une grande partie de l’histoire des Vikings a été transmise à travers les âges à partir de rapports d’érudits islamiques ou chrétiens. Comme beaucoup de leurs communautés étaient souvent affectées par les raids des Vikings, ils n’étaient peut-être pas les historiens les plus subjectifs.

Pourtant, les Vikings étaient-ils vraiment plus sanguinaires ou vicieux que les autres peuples ? L’Empire byzantin a fréquemment conquis et affronté les peuples du pourtour méditerranéen et du Proche-Orient. L’empire abbasside, le puissant empire islamique de cette époque, a conquis et soumis les peuples de Cordoue à l’ouest au Pakistan à l’est. La violence, le viol, le pillage, la destruction et la mort faisaient souvent partie du quotidien de cette époque. Il n’y a aucune raison de croire que les Vikings étaient plus violents que les autres royaumes ou empires, juste que leur « blitzkrieg » maritime était souvent inattendue – et différente.

L’histoire, dans ce cas, n’a pas été écrite par les « gagnants » mais par les personnes les plus touchées par ces raids. Ou, il n’a été écrit que des décennies et des siècles plus tard dans des textes tels que les sagas islandaises.

Ménestrels vikings
Une fresque de mercenaires et de ménestrels vikings. Photo : Hans / Pixabay

Épées à louer : renforcer un mythe

Outre les colonies, la colonisation de terres inconnues et le rôle qu’elles ont joué dans le commerce intercontinental, les Vikings étaient également connus comme des mercenaires. De nombreux Vikings sont devenus les employeurs de divers empires et royaumes entourant le bassin méditerranéen. L’exemple le plus célèbre est probablement la «garde varangienne» employée par l’empire byzantin. À l’origine, il s’agissait d’un groupe de soldats vikings qui protégeaient l’empereur, probablement exclusivement issus de raiders vikings.

Certains Vikings devenant des « épées à louer » dans diverses terres chrétiennes et islamiques ont contribué à perpétuer le mythe selon lequel tous les Vikings étaient intrinsèquement assoiffés de sang et violents. Beaucoup de ces Vikings étaient de jeunes hommes qui avaient besoin d’un travail ou voulaient partir à l’aventure. Devenir mercenaire était peut-être la seule forme d’emploi significative que de nombreux hommes en Scandinavie, à cette époque, pouvaient obtenir.

Vikings : bien plus que des pillards assoiffés de sang

Les Vikings étaient bien plus que le stéréotype historique qui nous a été transmis depuis plus d’un millénaire. Oui, beaucoup ont attaqué, tué, pillé et violé de vastes étendues de la masse continentale eurasienne. Ils ont terrorisé de nombreuses communautés avant de parfois s’établir comme dirigeants (pensez à l’empire de la mer du Nord du roi Canut, qui englobait des parties de la Scandinavie, du Royaume-Uni et de l’Irlande). Ils vivaient à une époque souvent violente et anarchique où le pouvoir de l’épée était souvent le moyen choisi pour exercer l’autorité et maintenir la gouvernance.

Cependant, bien que les Vikings soient d’abord arrivés sur de nombreux rivages en tant que pillards et pillards, ils sont finalement devenus des agriculteurs, des commerçants et des dirigeants sédentaires. Un nombre important de ces personnes n’étaient impliquées dans aucune violence meurtrière, mais se concentraient davantage sur la culture, le commerce des fourrures ou l’établissement de communautés.

Les Vikings ont mauvaise réputation depuis plus d’un millénaire. Il est temps de repenser cela – et de nombreux chercheurs le font déjà, avec un changement de paradigme dans la façon dont nous considérons les Vikings. Ils n’étaient, après tout, qu’à peu près aussi mauvais que leurs voisins.

Source : #NorwayTodayTravel

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